The Cup: Parte II

The Cup

Parte II

Al final de la primera etapa de la carrera de la Copa Murray a través del sistema Ellis, Ykonde Remisk superó a Hypatia Darring con una bengala de impulso que, si bien era técnicamente legal, era definitivamente peligrosa. Estos dos corredores humanos terminaron por delante de su principal competencia, el veterano Tevarin Zogat Guul y el astuto Xi’an Nyanāl Mo’tak Xu.oa. Darring reacciona a la maniobra de Remisk …

Darring saltó de su carrera, atravesó a toda velocidad el suelo de la bahía, encontró a Remisk en medio de una banda de periodistas, y dirigió su puño hacia su alegre cara.

Se agachó justo a tiempo.

Uno de los miembros de la tripulación de Remisk agarró a Darring y la retuvo mientras lanzaba acusaciones. “¡Hijo de puta! ¡Podrías haberme matado!”

Remisk se recuperó del intento de asalto y se comportó con calma frente a la multitud, ajustándose el cuello y sonriendo débilmente. “No sé de qué estás hablando, Darring. Hice una carrera limpia”.

“¡Intentaste quemarme vivo!”

La conmoción y la consternación se extendieron por los rostros de los reunidos.

Por el rabillo del ojo, Darring pudo ver a un oficial de la MCR que venía con una mirada de preocupación en su cara, pero a ella no le importó. Luchó por salir de las garras del tripulante y dio otro golpe. Remisk le agarró el brazo y lo sujetó con fuerza.

“Retrocede, Darring”, dijo, “o presentaré una queja”.

“Presentaré una solicitando tu despido, tacaño…”

“Humanos, vamos, seamos civilizados.”

Mo’tak se abrió paso entre la multitud y se puso al lado de Remisk. Esperó a que llegara el oficial de reglas del MCR, y luego continuó. “Atiendan a estas palabras – puedo asegurarles que desde mi perspectiva, el Sr. Remisk no violó ninguna regla del MCR. De hecho, no sólo su movimiento fue brillante en su simplicidad, sino que mostró una profunda dedicación a la integridad del deporte. Remisk nunca tocó ni una sola vez su nave a la de la Sra. Darring. Demostró un cuidado increíble en la maniobra. Puedo dar fe de ello”.

“Puede atestiguar que besó mi…”

Guul intervino y le arrancó los dedos a Remisk del brazo de Darring. Le susurró al oído. “Venga, vamos. Por aquí no, por aquí no”.

Mo’tak se rió entre dientes. “Deberías escucharle, joven. Guul es un alma sabia.”

Guul ignoró a Mo’tak y sacó a Darring entre la multitud. “Dije, vamos.”

Cedió, y salieron de la bahía de portaaviones y entraron en un largo y estrecho pasillo que conducía a un pequeño atrio con sillas y mesas que daba a Ellis III. La órbita del planeta estaba viva con la carrera mientras continuaba con el resto de los grupos de corredores de la lista. Era un hermoso despliegue, los anillos del recorrido pulsando su luz, y la borrosidad de las naves de carreras corriendo a través de ellos a velocidades maravillosas.

Darring lo miró, y su ira comenzó a disminuir.

“Siéntate, Hipatia”, dijo Guul mientras alejaba una silla de una mesa. Darring se sentó, cruzó los brazos y siguió mirando la carrera.

Guul se sentó frente a ella, teniendo cuidado mientras se inclinaba hacia la silla de estilo humano. “Ahora dime… ¿qué fue todo eso?”

Darring no respondió al principio, pero se encontró con la mirada severa de Guul con la suya propia. Luego parpadeó, suspiró y dijo: “Él hizo trampa. Me cortó y me echó fuego a la cara”.

“No es una violación de las reglas, y lo sabes.”

“Bueno, debería serlo”.

“Sabes”, dijo Guul, sacudiendo la cabeza e inclinándose hacia atrás, “No esperaría que un cañón suelto como tú fuera tan esclavo de las reglas”.

Darring finalmente sonrió. “Un residuo de la paternidad de mi padre. ‘Juega según las reglas, Hipatia’, dijo, imitando una profunda voz masculina, ‘gana según las reglas, y nunca podrán tener motivo para quitarte tus victorias’.”

“Es una declaración noble”, dijo Guul, “pero, en las carreras, un toque ingenuo. Hay reglas, y luego hay reglas. Pero si vuelves a hacer algo así, especialmente con testigos, tú eres el que será expulsado, no Remisk”.

Darring dejó escapar su advertencia. “Es un imbécil, y también lo es Mo’tak”.

“Eso es cierto, pero no hay nada que puedas hacer al respecto ahora mismo. Harán lo que tengan que hacer para ganar, y tú debes mantener la calma. Además”, dijo Guul, con la mirada cada vez más seria, con la cara hacia los corredores que pasaban corriendo, “quiero que mi última carrera sea contra los mejores”. Y si te expulsan, entonces será contra los que quieren y los que ya han pasado”.

El ruido arrugó su frente con preocupación. “¿Por qué es ésta tu última carrera? Tienes muchos años por delante”.

Guul asintió. “Muchos años tal vez, pero no como corredor. Me duelen todas las articulaciones, todos los huesos están quebradizos, y mis ojos están fallando. Ya es hora”.

Darring se sentó en silencio, sin querer hablar, sin querer aceptar que su héroe estaba cerca del final. Y ella acababa de conocerlo. ¿Cómo podía irse ahora, cuando ella tenía tanto que hablar con él, tanto que aprender? Después, él probablemente volvería a casa (dondequiera que sea), y ella nunca lo volvería a ver. El tiempo sería tan valioso durante la carrera. ¿Cuándo tendría ella otra oportunidad de hablar con él, de aprender de él? Si esta es su última Copa, pensó, entonces quizás debería retroceder un poco, dejarle un curso o dos, dejarle tomar la delantera cuando –

“¿Qué es esa mirada?”

Se volvió hacia él, se encogió de hombros inocentemente. “¿Qué mirada?”

Guul se inclinó hacia adelante. “Estás pensando en lanzar la carrera por mí, ¿no? Estás pensando: ‘Dale al viejo Tevarin una victoria más’. Bueno, olvida esas tonterías. Mi gente es guerrera, Hipatia, y tenemos un dicho: ‘Honra a tu enemigo, alábalo si debes, pero nunca pierdas la oportunidad de matarlo’. Aquí, tú y yo somos amigos. Ahí fuera”, dijo, señalando a la raza, “somos enemigos”. Prométeme que si nos encontramos codo con codo en la última vuelta y tienes la oportunidad de ganar, lo harás. Que no tendrás piedad de mí, que no me darás cuartel, y entonces al menos sabré que si pierdo, he perdido contra los mejores. Prométeme.”

Su cara era tan seria que Darring sabía que no la dejaría salir de la habitación hasta que lo prometiera y lo hizo sinceramente.

Ella asintió con la cabeza. “Lo prometo”.

Guul se puso de pie. “Excelente. Ahora, te debo una cena. ¿Tienes hambre?”

“¡Hambriento!”

Caminaron juntos por el pasillo, y se dirigieron hacia el comedor del transportista. Fue una buena idea tomar una comida completa antes de ir a Ellis IV, y algo de tiempo de espera también. Las siguientes etapas de la carrera serían duras, y Darring tendría que enfrentarse pronto al jefe de la tripulación y averiguar si se había producido algún daño grave en su motor. No era una conversación que estuviera esperando.

“Haz que tu jefe de tripulación hable con el mío”, dijo Guul. “Es un viejo piloto de un M50 y ha estado por aquí desde que yo…”

Guul no terminó sus palabras. Habían doblado una esquina y allí estaban tres humanos envueltos en ropa oscura a juego con la tenue luz del pasillo. Los tres no dudaron.

Uno de ellos sacó un cuchillo y lo cortó en la garganta de Darring. Se inclinó hacia atrás instintivamente y sintió el viento del brutal ataque en su barbilla. La hoja no encontró carne, sin embargo, y ella cayó de espaldas contra la pared.

Los otros dos estaban sobre Guul inmediatamente, pero a pesar de la confesión de dolor en las articulaciones del Tevarin, se movió rápidamente, sometiendo a uno con una llave de cabeza y protegiendo los puños del otro. Darring intentó llegar a él, pero su asaltante no había terminado. Volvió a cortar con su espada, esta vez hacia su estómago. Ella le devolvió el brazo con un movimiento que había aprendido en la escuela básica, y luego le clavó el puño en el riñón.

Mientras el hombre retrocedía, recuperándose del golpe, Darring reconoció su cara. Era del séquito de Mo’tak, el que había protegido a su jefe y asintió con la cabeza mientras el Xi’an se alejaba. Ella rechinó los dientes, frunció el ceño y le clavó la bota en la entrepierna, poniéndole de rodillas. Continuó su ataque contra su cara, golpeándolo dos veces antes de que se diera vuelta, le sacara la pierna y le sacara los pies de debajo de ella. Darring cayó con fuerza, su cadera se tambaleó por su conmoción contra el suelo del pasillo.

Él estaba sobre ella otra vez, pero ella estaba lista. Ella cronometró su movimiento, levantó rápidamente sus rodillas y lo arrojó por el pasillo. Trató de levantarse para perseguirlo, pero el cuerpo de otro asaltante voló sobre ella y golpeó la pared. Miró hacia Guul y lo encontró haciendo picadillo la cara del tercer hombre. Sus compañeros, ensangrentados, golpeados y claramente no deseando un mayor castigo, se reunieron rápidamente y se fueron corriendo.

Guul liberó al tercer hombre, lo empujó contra la pared. Darring intentó moverse contra él, pero a pesar de su rostro destrozado, se alejó de su alcance, agarró su espada y salió disparado por el pasillo en dirección opuesta a sus cómplices.

Darring se puso del lado de Guul. Se había deslizado por la pared y tenía un corte sangriento en el estómago. Darring apartó su mano para mirarlo. “Bastardos”, dijo, ayudándole a ponerse de pie. “Malditos bastardos”. Vamos, te llevaremos al hospital”.

Guul sacudió la cabeza y la empujó. “No. Sólo llévame a mi equipo. No es tan malo. He tenido peores”.

“Pero tenemos que contarle a alguien sobre esto. Diles que son Remisk y Mo’tak”.

“¿Cómo lo sabes?”

“Uno de los hombres… Lo vi en la banda de Mo’tak el otro día.”

Asintió con la cabeza. “Pero no puedes probarlo”.

“Vamos, Guul”, dijo ella, dejando que su ira se elevara de nuevo. “No te hagas el estúpido. Sabes quién ordenó esto.”

“Puede que tengas razón, pero son demasiado listos para dejar pruebas por ahí”. Y si se equivocan, entonces se reflejará mal en ustedes, especialmente después de su asalto no provocado contra Remisk. Mo’tak tiene demasiados amigos entre los funcionarios del MCR. Esto desaparecerá tan rápido como se intentó”. Señaló hacia el pasillo, hacia el atrio y hacia el espacio. “Les ganaremos ahí fuera.”

A regañadientes, Darring asintió. No le gustó el plan, pero lo dejó descansar. Lo más importante ahora era llevarlo a alguien, cualquiera, que pudiera ayudar.

Poniéndole un brazo alrededor de la cintura, le ayudó a volver a su tripulación.

* * *

“Llegas tarde”, dijo Mo’tak, sentado tranquilamente en la oscuridad de la habitación. Remisk no tardó en expresar su agitación.

“Tiene que parar, Mo’tak. Ha ido demasiado lejos.”

“¿Cómo es eso?”

“Podrían haber muerto. A los dos. Eso no es para lo que me inscribí.”

“¿Para qué te inscribiste?”

“El sabotaje está bien. Dañar un motor, obstruir una línea de combustible, abollar un ala, forzar a un corredor a regresar con un movimiento ilegal. Todo esto está bien. Ganar o perder, tener éxito o fracasar, es todo parte del juego no dicho. Pero tratar de matar a la gente es otra cosa completamente diferente.”

Mo’tak se rió entre dientes. “¿Qué preferirías hacer? ¿Correr el último recorrido sólo conmigo, o también con Guul y Darring? El Tevarin es una bestia, y ese pozo es mucho mejor de lo que nadie le da crédito. Si permanecen en la carrera, pasarás a la historia como el hombre que tuvo una oportunidad, pero falló en ganar la Triple Corona”.

Fallarás de todas formas, se dijo Mo’tak. Una vez que haya tratado con Guul y Darring.

“Se acabó, Mo’tak”, dijo Remisk, enfatizando su punto con un golpe de su brazo. “Ya no haré más tu trabajo sucio”.

Mo’tak encendió una lámpara de techo que descansaba en una mesa a su lado. Bajo la luz fundida había una pequeña caja dorada que abrió con cuidado. En el centro había una pequeña jeringa. Cogió la jeringuilla y la sostuvo como si fuera a inyectar a alguien. “Oh, creo que lo harás. Todavía tienes cosas que hacer por mí. Y si no lo haces, compartiré con el comité de reglas del MCR lo que contiene esta aguja”.

“¿Qué es?”

Mo’tak se encogió de hombros. “Lo que te ha dado un enfoque casi inhumano, la capacidad de anticipar movimientos tres o cuatro vueltas hacia adelante.”

“¡Eso es mentira! Nunca he tomado drogas en mi vida.”

“He estado planeando esto durante mucho, mucho tiempo, Remisk. Así que déjame explicártelo. Un joven y exitoso piloto quiere hacerse un nombre por sí mismo. Gana el Goss Invitational por una nariz y empieza a pensar que realmente tiene una oportunidad de ganar la Triple Corona. Se dirige a un comerciante de poca monta y le pregunta: “¿Qué puedes darme que no pueda ser detectado por los escáneres? El traficante le da esto, que yo le di al traficante – un brebaje Xi’an llamado e’tâm. Para nosotros produce un estado meditativo leve, pero cuando se introduce en la química del cerebro humano, crea un estado de hiperconciencia, una percepción casi extrasensorial. Los escáneres MCR en su configuración actual no pueden detectarlo. Y has estado tomando microdosis durante meses”.

“¡Eres un mentiroso!”

Mo’tak ignoró la acusación. “Y aquí está la trampa. Hay suficiente aquí para mantenerte vital hasta el final de la carrera. Tómalo, y estarás bien. Si no, en algún lugar de Ellis IX, mientras tu nave es arrastrada por las fuerzas gravitatorias de esa bola de gas gigante, te retirarás, caerás en un profundo sueño y serás aplastado por las fuerzas de marea de su clima salvaje”. Mo’tak sostuvo la jeringa para que Remisk la viera, dejando que unas gotas salieran a chorro de la punta de la aguja. “¿Qué será, amigo mío? ¿Vida o muerte?”.

Remisk estuvo en la oscuridad durante mucho tiempo. Luego, finalmente, se arremangó y ofreció su antebrazo. “Eres un bastardo”.

Mo’tak perforó la aguja en una vena. “No, Remisk. No lo soy. Sólo soy un hombre de negocios, protegiendo su inversión.”

Introdujo toda la dosis en el brazo de Remisk, y luego puso la jeringa vacía en la caja dorada. Remisk se levantó y se bajó la manga. Se giró para irse, pero Mo’tak lo detuvo.

“Oh”, dijo, metiendo la mano en un bolsillo y produciendo una cápsula de plata. Se la lanzó a Remisk. “Lleva esto a nuestro hombre de la tripulación de Darring y que lo ponga donde hemos hablado. Queremos asegurarnos de que el advenedizo tenga un viaje agradable por los Boneyard”.

Remisk se fue. Mo’tak se quedó a oscuras, masticando el interior de su mejilla izquierda, considerando el futuro. Suspiró. Nunca debió haber confiado en Remisk, en un humano, para hacer el trabajo. Nunca se pudo confiar en ellos. Nunca había tenido una experiencia agradable con ellos en toda su vida. Ni como corredor, ni durante sus años de servicio militar obligatorio, ni como joven adulto, y ciertamente no como niño, cuando los piratas humanos habían dispersado a su familia y matado a su madre. No había ninguno en el grupo que valiera algo.

Pero Remisk . …¿se podía confiar en él para terminar el trabajo contra Darring? Mo’tak se encogió de hombros. De todas formas, apenas importaba. Lo hiciera o no, el tiempo de Remisk en la carrera estaba llegando a su fin. Con la dosis que le di, Mo’tak pensó que, al levantarse y salir de la habitación, tampoco sobreviviría a los Boneyard.

* * *

Hola de nuevo, y bienvenidos a otra transmisión de la cobertura continua de GSN de la Carrera de la Copa Murray. Después de un duro comienzo en el que Hypatia Darring fue advertida y reprendida por su conducta antideportiva, las cosas se han calmado. La Sra. Darring ha mantenido la calma y ha vuelto a la lucha con un impresionante combate cara a cara en torno a Ellis V contra el veterano Zogat Guul. Aunque se dice que estos dos son amigos íntimos, no se pierde el amor entre ellos mientras se abren camino por estos peligrosos caminos. Pero ahora la parte más polémica de la carrera está sobre nosotros. El Mar del Dolor, o como la mayoría de los corredores lo llaman, el Jardín de los Huesos, se asoma a la ventana de la cabina. ¿Alguien puede desafiar los cascos destrozados y los asteroides afilados que ponen en peligro este curso? Averigüémoslo…

Mo’tak estaba a su izquierda, Guul a su derecha, y en algún lugar detrás de ella, Remisk esperaba para atacar. Había sido así durante mucho tiempo, moviéndose de un lado a otro a través de cascos rotos de corredores anteriores y asteroides de varias toneladas, algunos tan grandes que su gravedad tiraba de su casco al pasar. Su radar mostraba el cementerio en toda su gloria, y había muchos caminos para atravesar los obstáculos; algunos más cortos, otros más largos. Este era un recorrido cronometrado, pero los carriles a veces se estrechaban para obligar a los corredores a empujarse y pincharse unos a otros, convirtiéndolo así en uno de los más mortíferos de la carrera. Los cascos rotos de la nave hueca que la rodeaba confirmaban su peligro.

Se desplazó a la izquierda y tomó uno de los caminos más cortos. Hacerlo la acercaría a la línea de meta, pero los obstáculos aquí eran ridículos en su distribución. Giró a la izquierda, atravesando con fuerza un amplio agujero de un casco antiguo. El corredor que estaba justo detrás de ella rompió la formación y voló por otro camino. A su velocidad, Darring no podía decir si había sido Remisk o no, pero una abeja menos en su capó estaba bien para ella.

Sin embargo, Mo’tak seguía a su izquierda. Guul también había roto la formación y había elegido un camino más largo, pero uno menos estrecho por los escombros. Podía ver su pequeño punto rojo en su radar, y varios otros entrenándose en él desde todos los ángulos. Ella sabía que si alguno de los otros corredores trabajaba en silencio y al unísono para sacarlo de su curso. Su Hornet modificado tendría problemas con los obstáculos excesivos, pero por eso tomó la ruta más larga. No era un idiota.

Mo’tak giró bruscamente su 350r y disparó por encima de ella. Las imágenes del abrasador escape de Remisk inundaron su mente, pero esta vez, ignoró su impulso y mantuvo el rumbo.

La velocidad es la vida.

Un corredor Banu en su Vengador mejorado se deslizó junto a ella. Había unos cuantos Banu en la carrera, y Darring no podía recordar el nombre de este, pero recordaba el distintivo casco a rayas verdes y negras. Trataron de forzarla a entrar en el lado crátero del asteroide que tenían delante. Darring quitó su pulgar del empuje, actuando como si fuera a desacelerar y permitir que los Banu tomaran posición, pero en el último momento, disparó sus propulsores, se movió bruscamente hacia arriba de modo que el vientre de su M50 rozó a pocos centímetros del suelo del cráter, levantando el polvo de su manto de eyección, y soplándolo de nuevo a la cabina del Vengador en su cola. Los Banu tuvieron que girar bruscamente a la izquierda, dando ventaja una vez más a Darring.

¡Yo también puedo jugar sucio!

Darring se rió al oído del jefe de la tripulación, que le advirtió que se lo tomara con calma y que no se arriesgara a que se le atascaran las palas de hidrógeno. Le preocupaba su motor, que había sido reacondicionado después de su sobreesfuerzo alrededor de Green. Todavía quedaba mucha carrera, y estaba especialmente preocupado por Ellis IX, el gigante gaseoso que ejercería una seria presión sobre su casco. No quería que su motor se hundiera por segunda vez también. Pero se estaba divirtiendo. Estaba disfrutando del Mar del Dolor, el Jardín de los Huesos, en todo su maravilloso peligro.

Sólo que Mo’tak le molestaba ahora. El resto de la competencia se había quedado atrás o había tomado diferentes rutas. La ruta que tenía por delante seguía siendo difícil, pero era la suya. Ella lo ordenó ahora, y se inclinó hacia atrás en sus sujeciones y dejó que su motor funcionara.

Y ahora Mo’tak retrocedió, y su señal en el radar dejó de parpadear en rojo en peligro. Ella estaba libre, y la línea de meta estaba cerca.

Una luz de advertencia parpadeó repentinamente en sus monitores de enfriamiento. Miró hacia abajo y vio que la disipación de calor de su motor había caído bruscamente. Presionó los controles, tocó los paneles y ahora otras luces de advertencia parpadeaban.

Algo estaba mal con su combustible. Estaba subiendo la temperatura, demasiado rápido, demasiado caliente, y el sistema de refrigeración no podía disipar el exceso de calor lo suficientemente rápido. Estaba quemando su motor, y su casco se movió y chisporroteó, presionándola hacia adelante contra sus sujeciones.

Ella tocó su enlace de comunicación. “¡Algo está mal aquí! El motor está alcanzando un calor crítico”.

“Revise su válvula de liberación de calor en el…”

Intentó hacer lo que le aconsejó su jefe de tripulación, pero antes de que pudiera mover el brazo, el fuego explotó en su cabina, tragando su torso y su casco. Entró en pánico, tratando de apagar el fuego con sus guantes, pero eso no hizo nada. Las llamas se hicieron cada vez más grandes y se abrieron paso por debajo del mono, perforando el revestimiento protector del cuello y quemándole la cara y los hombros.

“¡Inminente violación de la central eléctrica!” gritó el sistema de seguridad en su oído. “¡Fuga inminente de la central eléctrica!”

A través de un dolor abrasador, Hypatia Darring llegó debajo del asiento de su cabina, golpeó la almohadilla de expulsión, y voló su cabina al espacio. Los impulsores debajo de su asiento estallaron, y ella cayó después de la cabina, todavía atada a su silla, jadeando por aire.

Cinco segundos después, antes de que perdiera el conocimiento, Darring vio cómo su M50 explotaba en mil pedazos.

Continuara …

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