On The Run: Parte II

On the Run

Parte II

Alex se inclinó sobre la barandilla para mirar la plaza que se extiende a continuación. Corrientes de Banu fluían en y alrededor de los puestos y tiendas que abarrotaban el mercado. El ruido casi ensordecedor era una presencia constante. Los vendedores gritaban orgullosos de sus mercancías, los comerciantes astutos regateaban ruidosamente por sorbos de sloma, mientras que los jóvenes corredores se lanzaban a tratar de atraer a los clientes potenciales de vuelta a su Souli’s Merchantman donde los mejores ciclistas de combustible o bayas de crog o lo que fuera que estuvieran vendiendo estaban esperando al comprador adecuado.

E incluso con todo ese ruido, Alex todavía podía oír el ruido de su estómago.

Parecía que lo único que no estaba a la venta en la flotilla de Baco era un desayuno decente. Después de una experiencia desgarradora con un “Especial Desayuno Humano” que había resultado en un plato poco profundo lleno de salchichas en rodajas y palomitas de maíz cubiertas de lo que sólo podía describir como un jugo de naranja muy espeso, Alex había jurado dejar de comer hasta que pudiera volver a las pocas comidas preparadas que aún se encontraban a salvo dentro de las tiendas del Pato Beligerante.

Sin embargo, eso tendría que esperar. Dejando su hambre a un lado, Alex buscó entre la multitud algo sospechoso. Lo cual, cuando estás dentro de una flotilla Banu, es como buscar los espolones tensos cuando estás en la Tierra. Más específicamente, ella buscaba cualquier agente encubierto o cazarrecompensas que tuviera el descaro de seguirlos hasta el territorio Banu.

Típicamente, los Defensores perseguirían a un ladrón por un sistema, tal vez dos, antes de que llamaran a sus recursos y dejaran al Gremio de Caza de Recompensas perseguir al culpable. No es que los defensores no estuvieran ansiosos por ver que se hiciera justicia, sino que tenían cosas más importantes en las que gastar su tiempo y esfuerzos (como bandas de forajidos y asesinos en serie enloquecidos). Era por eso que el Imperio dependía tanto del sistema de recompensas en primer lugar. Doblemente cuando la jurisdicción se cruzó con el Protectorado Banu. Con un precio lo suficientemente alto, podrías tener cientos de cazarrecompensas buscando gratis y solo tendrías que pagar a la persona que lo recolectara. Ahorraba tiempo y créditos.

El Protectorado se centraba en los peces grandes, y Alex había trabajado duro para mantenerse como un pez mediano en el mejor de los casos.

Sin embargo, su escape y el de Mas de Terra había demostrado ser cualquier cosa menos típico. En lugar de tener que lidiar con la manada normal de cofrades de gallos que se esfuerzan por cobrar, el Advocacy había movilizado a docenas de agentes a través de múltiples sistemas en una de las mayores redadas que jamás había visto. Cada punto de salto había sido un enjambre. Además, había habido los despachos diarios que animaban a los ciudadanos a compartir información con las autoridades. ¿Por qué era que los tipos respetuosos de la ley estaban siempre tan aburridos que no podían ocuparse de sus propios asuntos?

El Pato apenas podía parar para repostar sin que algún buen samaritano los reconociera por los carteles de “Se busca” pegados por todas partes. Mas tenía que trabajar horas extras bloqueando o retrasando las comunicaciones hasta que se ausentaban, e incluso entonces, todavía tenían que luchar por su camino libre más veces de lo que era saludable. Siempre se habían recuperado, pero sólo por los márgenes más estrechos. Su Mercury Star Runner tenía las cicatrices que lo demostraban.

Además, Alex se había visto obligado a pedir casi todos los favores que tenía. En Pyro, un equipo que les debía un borrado de registros había acordado enredarse con los cazarrecompensas que los habían acorralado allí. Aunque, para ser honesta, sospechaba que lo habrían hecho gratis con la cantidad de alegría que parecían tener en la pelea. En Tram, Alex no sólo tuvo que borrar la deuda del viejo Mac para que le ayudara a distraer a los Advos que les seguían, sino que ahora le debían un favor. Y conociendo al engominado, era probable que lo ordeñara por todo lo que valía. Un problema para otro día.

Con todo, habían sido perseguidos a través de siete sistemas y no habían podido descansar ni un momento. Bueno, Mas apenas durmió en un buen día, así que parecía relativamente imperturbable por toda la experiencia. De hecho, al tener la oportunidad de coordinar una intrusión en la red de tránsito de Meridian en Garron, el hacker tarareó más fuerte de lo que nunca le había oído. Y admitiendo que Alex se había reído al ver que las rutas de las estrellas hackeadas bloqueaban a sus perseguidores. Pero eso había sido hace días. Ahora, aquí estaba en Baco, cansada, hambrienta, rodeada por una colmena de Banu, y podía ver que su cerebro estaba lejos de disparar con todos los propulsores.

Algo en este trabajo no tenía sentido. Que te pagaran por borrar archivos en Behring en vez de robarlos era bastante extraño, pero ahora con la forma en que la ley había estado tras ellos… Incluso con un gran jugador como Behring involucrado la respuesta había sido más que suficiente. Alex sintió que estaba mirando una gran señal de advertencia roja, pero estaba tan agotada que no podía leerla.

Lo que realmente necesitaba era un mes en Cassel sin nada que hacer más que flotar, beber, coquetear con la Marina y gastar todos sus créditos duramente ganados.

Hablando de eso, Alex sacó su mobi para comprobar la hora. Sólo media hora hasta que se reunieron con el Sr. Grouse y recibieron el resto de su pago. Empujándose desde la barandilla, se giró y se dirigió hacia el tubo de acoplamiento que conectaba Donosi Souli con el resto de la estructura de la flotilla. Con suerte, Mas había podido avanzar en el desenredado de los datos del proyecto que habían descargado en secreto del laboratorio.

Unos pocos pasos atrás, el Sr. Grouse lo siguió en silencio.

Decir que Donosi era la vieja Souli de Mas era un poco engañoso, pero era más fácil para Alex pensarlo de esa manera. Un gremio de programación, Donosi se había formado cuando el anterior líder del gremio, Essosouli Olosso ha muerto. Mas había utilizado el volumen de negocios para comprar su libertad, mientras que la mayoría de los otros miembros del gremio se habían unido al heredero de Olosso, Donosi, cuando ella estableció su ‘nueva’ Souli. Así que básicamente, toda la misma gente trabajando en el mismo lugar, haciendo lo mismo.

Afortunadamente, aunque Mas ya no era considerado como familia, Essosouli Donosi se inclinó por contratarlos a ambos temporalmente cuando necesitaban un lugar para pasar desapercibidos por un tiempo. A cambio de que Mas trabajara para ellos, él y Alex recibieron la protección que les brindaba el ser parte de un poderoso Souli, manteniendo a raya a los aspirantes a cazarrecompensas gracias a las complejidades de la política Banu.

Alex llegó a través de la vieja esclusa que marcaba el lugar donde la nave de los Donosi se conectaba a la flotilla. No es que ya fuera una nave. La cosa no había volado en décadas y estaba tan encerrada por todos lados por otras estructuras que no estaba claro si podría despegar aunque quisiera. Pasando cuidadosamente por encima de gruesos cables, se abrió camino hacia el interior. Estaba lleno de cosas, pero comparado con otras almas que había visitado, Donosi era ordenado y organizado. En lugar de la habitual colección desbordante de probabilidades y fines a los que la mayoría de los Banu parecían sentirse atraídos, la riqueza del gremio de la informática estaba en los datos. Estantes y estantes de discos de varias marcas y modelos se alineaban en las paredes, algunos de ellos más antiguos que ella. En el centro de la habitación, varios Banu medio reclinados en terminales vertiendo sobre líneas de código. Por el sonido de la escritura, ella podía oír a Mas felizmente tarareando para sí mismo.

“¿Tuviste suerte, Mas?” preguntó Alex.

“Oh, sí. Mucha”, respondió Mas con una amplia sonrisa. “Hemos confirmado que el Proyecto Stargazer es particularmente inútil.”

Alex se giró para ver a Essouli Donosi entrar en la habitación. Siempre se podía saber cuándo se acercaba Donosi porque las docenas de mobiGlas que llevaba puestas chocaban entre sí mientras caminaba. “Oh, sí”, dijo Donosi. “Basura completa”.

Esa señal de advertencia roja en la cabeza de Alex empezó a parpadear un poco más rápido. “¿Qué quieres decir? Nos pagaron una fortuna por limpiar esto”.

Mas se acercó a Alex con un datapad e hizo un gesto hacia la pantalla. “Este es el Proyecto Stargazer.”

“Parece una retícula de objetivo.”

“Es un retículo de objetivo. Parte de un diseño que se suponía ayudaría a los artilleros a recalibrar sus armas si el avistamiento estaba apagado durante el combate. El proyecto fue archivado el año pasado cuando se demostró en las pruebas que sólo era ligeramente más eficiente que no usarlo.”

“El datapod en el que lo almacenó vale más que esta terrible información”, dijo Donosi. “Rechazo total. Basura total. Nadie pagaría nada por algo como lo que has traído.”

El estómago de Alex se hundió cuando se dio cuenta de que Donosi se repetía. Una señal segura de que los Essosouli estaban negociando. Parte del precio acordado por la protección de los Essosouli había sido la información que habían robado y ahora parecía que Donosi ya no estaba satisfecha con ese trato. Esto no era una buena noticia considerando que tanto ella como Mas estaban técnicamente contratados por el gremio actualmente.

“Puedes quedarte con el datapod entonces”, respondió Alex. “Vamos, Mas.” Ella le tiró del brazo, tratando de que la siguiera.

“Mas, quédate donde estás”, dijo Donosi con voz firme. “Tu deuda no ha sido saldada”.

Mas se detuvo y Alex se encontró tirando inútilmente de lo que bien podría haber sido un muro de ladrillos.

“¿Qué estás haciendo? Vámonos.”

“Lo siento, Alex”, dijo Mas. “No puedo irme hasta que Essosouli Donosi lo apruebe.”

“¿Hablas en serio?”

“No romperé un vínculo determinado. No soy como un humano”. Con eso, Mas le guiñó un ojo.

Alex había sido el que enseñó a Mas a guiñar el ojo y rápidamente demostró ser una idea terrible. Más de unos cuantos tratos se habían ido al traste gracias a que él guiñó el ojo cuando Alex intentaba estirar un poco la verdad. Sin embargo, como ninguno de los otros Banu sabía lo que significaba guiñar el ojo, la habilidad podría finalmente haber valido la pena. Mas quería que ella encontrara una forma de salir de esto.

“¿Y cuál crees que es nuestra deuda?” preguntó Alex.

“Un mes de trabajo. Mas tendrá acceso a algunos discos duros que hemos adquirido y tú los limpiarás.”

Incluso si no hubieran necesitado hacer su cita, no había ningún universo que existiera donde Alex hubiera tomado esos términos. Un dolor de cabeza comenzó a crecer detrás de sus ojos. Como si no tuviera suficiente en su plato sin convertirse en un esclavo Banu durante un mes. En realidad, Alex pensó, ¿por qué tengo que lidiar con esto?

“Y yo digo que no hay deuda. Aceptaste tomar la información del datapod y eso es lo que obtuviste. Un trato es un trato.”

“Información que no vale nada”.

“Sí, eso apesta para ti. La próxima vez negocia mejor”.

Una sonrisa se dibujó en la cara de Donosi. “Muy bien. Eres libre de irte.”

“Oh”, Alex respondió un poco sorprendido por el cambio repentino. A pesar de que vivía con un Banu, todavía podía sorprenderse de lo extraños que los extraterrestres a veces se sentían. “Gracias”.

“Vamos, Alex,” dijo Mas, levantándose de la terminal. “No queremos llegar tarde.”

Mas trabajó en el escáner del corredor estelar mientras Alex guiaba la nave hacia las coordenadas de encuentro que el mensajero le había entregado unos días antes.

La relativa tranquilidad del Pato resultó ser más desconcertante que el alivio que ella esperaba. Y a pesar de que debería haber sido capaz de tomar un descanso de mirar por encima del hombro ahora que estaba de vuelta a bordo de su propia nave, Alex todavía se sentía al límite. Nada de este trabajo estaba bien. ¿Por qué Grouse querría que purgaran datos inútiles? ¿Por qué el Defensor los trataría como los más buscados del Imperio? ¿Por qué Grouse quería reunirse de nuevo en lugar de enviar los créditos? ¿Por qué no pudo averiguar qué demonios estaba pasando?

“Esto es una trampa, ¿sí?” preguntó Mas, teniendo pensamientos similares.

“Sí”, aceptó Alex. “¿Quieres olvidarte de los créditos y salir bajo fianza?”

“Son muchos créditos”.

“Son muchos créditos.”

Mas pensó un poco. “Siempre podemos conseguir más créditos. Soy un muy buen hacker y tú también eres bueno en las cosas.”

“Si.” Aunque estaba triste por perder el dinero, una gran sensación de alivio la invadió ahora que la decisión había sido tomada. “¿A dónde quieres ir? ¿Araña? ¿Quizás finalmente ver a Kayfa?”

“Me temo que tampoco”, dijo el Sr. Grouse desde atrás, la pistola de energía en su mano entrenada en la cabeza de Mas. “Mantendrás tu curso actual.”

Alex, maldiciéndose a sí misma, juró que a partir de ahora ella y Mas iban a buscar polizones en todas las literas antes de despegar.

“Déjame adivinar, ¿los abogados nos esperan en el punto de encuentro?” preguntó Alex.

“Correcto, Sra. Dougan. Será arrestada, juzgada y condenada. Por supuesto, existe la posibilidad de que me vea obligada a matarlos a ambos antes de eso, pero preferiría no hacerlo.”

“Sabe que les hablaremos de usted, ¿verdad?”

“Ese ha sido siempre el plan. La única sorpresa fue que lograste evadir la captura tanto tiempo. Estaba seguro de que te tenían en el punto de salto de Davien. Fue muy impresionante cuando tu Mercury Star Runner se les escapó una vez más.”

“Espera”, dijo Mas. “Si querías que arrestaran a los ladrones, ¿por qué nos contrataste? ¿Por qué no contratar a ladrones malos?”

“El trabajo tenía que ser exitoso. Un equipo menor habría sido atrapado antes de eliminar el proyecto.”

“¡Pero los archivos no valían nada!” protestó Alex.

“Suficiente, Sra. Dougan. Deberíamos llegar a la emboscada en cualquier momento.”

“¿Qué hay de Prairie Lightning Delta?

“¿Qué?”

Un momento después de que ella pronunciara la frase clave, el EMP montado bajo la consola principal se disparó.

Con una sacudida repugnante, la nave se apagó por completo.

El Sr. Grouse, desprevenido, se tropezó con el equilibrio. Mas, muy preparado, sacó su cuchillo de su funda y le cortó el brazo al captor. La pistola cayó al suelo y Alex se zambulló, recuperando el arma antes que Grouse.

“Un EMP”. Inteligente”, dijo Grouse, respirando con fuerza, la profunda gubia en su brazo goteando sangre en el suelo.

“Mas’ se lleva todo el mérito”, dijo Alex. “Si no te importa, ¿por qué no empiezas a explicar qué demonios estás haciendo?”

Antes de que Grouse respondiera, unos faros brillantes brillaron de repente en la cabina. Una Vanguard de Defensa flanqueada por dos Defensores Banu se acercaba rápidamente a su nave. Los agentes deben haber negociado su entrada con el Alma de Seguridad en este sector.

“Me temo que es demasiado tarde”, dijo Grouse.

“Llámalos y diles que te mataremos si no te retiras.”

“¿Por qué les importaría un cadáver?” preguntó Grouse, metiendo los dedos en la herida de su brazo.

“¡Más! Detenlo!” gritó Alex.

Mas extendió la mano, pero no lo suficientemente rápido.

“Tu Imperio te agradece tu servicio”, dijo Grouse mientras usaba sus dedos para cortar su arteria braquial. El goteo de sangre se convirtió en una inundación. Grouse cayó al suelo inconsciente.

Alex estaba seguro de que el recuerdo de lo que Grouse acababa de hacer le daría el primer lugar a la cosa más aterradora que había visto en mucho tiempo. “¡Mierda! ¿Sabes primeros auxilios?”

“No.” dijo Mas, mirando el cuerpo y su creciente charco de sangre. “¿Alguna vez compramos más medicamentos?”

“Mierda. Mierda. Mierda. Ayúdame a presionarlo o algo así”.

Fue entonces cuando la energía de la nave volvió a encenderse.

“-gente Duck. Esta es la UEE Advocacy. Prepárese para ser abordado.”

Parecía que Alex y Mas tenían una opción. O cuidan de Grouse antes de morir, o intentan evitar su captura. Era una elección muy fácil. “¡Mas, arroja su cuerpo en la cerradura y ponle la correa!”

Alex se lanzó al asiento del piloto y abrió los aceleradores al máximo. El Mercury Star Runner revivió y se precipitó hacia la Vanguard, rodando para llevar su lado de babor a la ventral de la Defensa. Los escudos se encendieron cuando los Sawbucks gemelos en la torreta de la Vanguard anotaron un golpe directo. Aguantaron por ahora, pero unos pocos golpes más como ese y el Pato estaría acabado.

Una pelea cara a cara no era una opción aquí. Fueron superados. Las maniobras de escape de emergencia estaban a la orden del día.

Ganando un poco de distancia de los perseguidores mientras se apresuraban a dar la vuelta y dar la persecución, Alex abrió rápidamente la rampa trasera y apagó la rejilla de carga.

“¡Más, entrega especial!”

Alex tiró con fuerza de los controles y la Mercury Star Runner voló directamente hacia arriba, dejando las diez cajas en su bodega flotando detrás de ellos. Agarró el casco de apagón que tenía cerca en ese momento y rápidamente se lo puso, dando un nuevo significado a la frase “volar a ciegas”.

Mas comenzó la cuenta atrás, “Tres… dos… uno…”

El corazón de Alex se saltó un latido antes de recordar que Banu contaba hasta cero.

“¡Cero!”

Detrás de ellos, un pequeño sol nuevo cobró vida cuando las cajas explotaron. O al menos eso es lo que parecía. O se habría visto como si Alex pudiera ver algo.

Cada una de las cajas había contenido el equivalente a cien bengalas. Las diez cajas combinadas eran suficientes para sobrecargar cualquier sensor cercano lo suficiente para que se despejaran. Y olvídate de intentar rastrearlas visualmente. Esos pobres pilotos tendrían suerte si recuperan la visión pronto.

Alex se quitó el casco y alineó un QT hacia el cinturón de asteroides Baco.

“Si vamos a estar huyendo de nuevo”, dijo Mas. “Creo que me gustaría ir a visitar a Leir”.

“Claro, Mas”, dijo Alex. “Es tu turno de elegir de todos modos.”

Alex suspiró profundamente y por el momento trató de ignorar el charco de sangre a sus pies concentrándose en volar.

No hay respuestas. No hay dinero. Pero al menos por ahora, tuvieron su libertad.

FIN.

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